Comment les insectes peuvent-ils voir dans le noir ?

Par une nuit noire et sans lune, les niveaux de lumière peuvent être des milliers de fois inférieurs à ceux de la journée. Mais alors que nous dormons dans nos lits, la plupart des êtres vivants ont une phase active de la journée. Alors comment font-ils pour naviguer dans l’obscurité totale ?

Prenons l’exemple des insectes nocturnes: leurs organes visuels ne sont souvent pas plus gros qu’une tête d’allumette, mais ils sont excellents pour naviguer dans la pénombre, éviter habilement les obstacles et détecter les moindres mouvements autour d’eux.

Cependant, les organes de vision des insectes et des animaux nocturnes sont beaucoup plus sensibles.

Par exemple, les organes de vision de l’abeille nocturne tropicale Megalopta genalis n’absorbent que quelques photons, mais cela suffit pour naviguer dans des forêts tropicales confuses et denses, même lorsque les niveaux de lumière sont extrêmement faibles.

Les scientifiques ont étudié les centres visuels du cerveau de l’insecte et ont découvert que, grâce au travail spécifique des neurones, le papillon est capable de se replier sur une seule image d’un seul photon, qui est capturé à différents moments dans l’espace et le temps.

Certes, il n’est pas possible d’obtenir une haute définition de l’image, mais l’insecte peut se faire une idée du monde qui l’entoure et même le voir en couleur !

D’autres insectes nocturnes possèdent également cette capacité, appelée « sommation neuronale ». Bien sûr, l’image finale sera loin d’être idéale – les objets en mouvement rapide ne seront pas capturés, par exemple – mais cette façon de visualiser le monde montre à quel point le centre visuel des créatures, même petites, est complexe et ingénieux.

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